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Artículos de Ciencia y Tecnología de aunmas
Número 19
Aunmas_ciencia_019
15 Junio 2002
Juan Chamero, Editor Jefe de aunmas.com
Revisado y actualizado a Abril 2008
Fuente 1: Planetas Extrasolares - Wikipedia
Fuente 2: PlanetQuest - NASA
Fuente 3: Planetary.org
Fuente 4: Exoplanets.org
Fuente 5: BBC - Mundo.com en Español


Revisión y Actualización
A Abril 2008

Definición de Planeta extrasolar

También conocido como exoplaneta es un planeta que está más allá del Sistema Solar. A Mayo del año 2008 se han detectado 289 exoplanetas, en su mayoria considerados gigantes del tipo de nuestro Jupiter y en su inmensa mayoría descubiertos mediante métodos indirectos.



Imagen infrarroja, en color-falso de la enana marrón 2M1207 (azul) y su planeta 2M1207b en rojo, visto mediante el Telescopio Muy Grande en Septiembre del año 2006, el único descubierto y confirmado mediante observación directa.

Nota: A los planetas se los designa agregando a continuación del nombre de la estrella madre una letra del abecedario, comenzando por la letra (b) pues la (a) se reserva para la progenitora.


Los planetas extrasolares se han convertido en tema de investigación científica ya a mediados del siglo 19. Los astrónomos suponían que existían pero se ignoraba cuan comunes podrían llegar a ser. Las primeras detecciones confirmadas fueron hechas en la década de los 90 y desde el año 2000, se han descubierto mas de 15 por año. La frecuencia de detección se incrementó con 61 planetas descubiertos en el año 2007. Se estima que alrededor del 10% de estrellas similares al Sol tienen planetas y su proporción podría ser mayor. Estos descubrimientos acotan la incertidumbre del interrogante sobre vida extraterrestre.

Hasta ahora el más parecido a nuestro planeta seria el Gliese 581 d, el tercer planeta de la enana roja Gilese 581, distante a unos 20 años luz de la Tierra. Este planeta orbita muy próximo a la zona habitable de su estrella. Aún estando ligeramente fuera de esa zona un posible efecto invernadero podría aumentar la temperatura de su superficie lo suficiente como para ser soporte de agua en estado liquido, algo considerado fundamental para la vida tal como la entendemos en la Tierra.

Preguntas aun sin respuesta
Entre los interrogantes sobre los exoplanetas destacamos:
    a) su composición;
    b) si tienen Lunas;
    c) si pueden soportar formas de vida;
    d) al ser en su mayoría planetas gigantes vale preguntarse si no podría existir vida en alguna de sus lunas;

Cronología de descubrimientos (desde el 2001)

2001, Iota Draconis b: primer planeta descubierto alrededor de una estrella gigante naranja. Los planetas gigantes posibilitan su detección por la perturbación que producen sobre los movimiento de sus estrellas.

2003, PSR B1620-26c: se confirma el planeta extrasolar más viejo, ubicado a 5.600 años luz de la Tierra en el Cluster Globular M4 de la Constelación de Escorpio. Es hasta ahora el único planeta conocido que orbita alrededor de una estrella binaria, una un pulsar y la otra una enana blanca. Su masa es el doble de la de Júpiter y su edad estimada 13.000 millones de años.

2004, Mu Arae d: se descubre un planeta orbitando alrededor de Mu Arae, un estrella amarillo-naranja del tipo de nuestro Sol, con una masa 14 veces la del tipo Neptuno caliente.

2004, 2M1207 b; primer planeta descubierto orbitando alrededor de una enana marrón y detectado por observación directa. La temperatura de este planeta gigante de gas es muy caliente (1250 grados Kelvin), causada por contracción gravitacional.

2005, Gliese 876 d: se detecta un tercer planeta orbitando la enana roja Gliese 876. Con una masa 7,5 veces la de la Tierra y posiblemente rocoso es el segundo mas liviano que orbita alrededor de una estrella de secuencia ordinaria. Orbita muy próximo a su estrella, a 0,021 UA con un periodo de 1,94 días.
Nota: 1 UA es la distancia media de la Tierra al Sol.



2005, HD 149026 b: el planeta de mayor núcleo conocido hasta ese entonces, 70 veces la masa terrestre, que representa dos tercios de su masa planetaria.

2006, OGLE-2005-BLG-390Lb: El planeta más distante y frío encontrado hasta la fecha. Se cree que orbita alrededor de una enana roja ubicada a 21.500 años luz de la Tierra hacia el centro de la Vía Láctea. Con una masa de 5,5 veces la de la Tierra es uno de los exoplanetas de menos masa orbitando alrededor de una estrella de la secuencia ordinaria. Este planeta a diferencia de otros de baja masa relativa que orbitan muy próximos a sus estrellas lo hace a 2 UA de su estrella madre.

2006, HD 69830: es en realidad un Sistema Planetario con tres planetas de la masa de Neptuno, el primero orbitando alrededor de una estrella parecida a nuestro Sol. Los tres, de masas 10, 12 y 18 veces la de la Tierra, orbitan a 1 UA de distancia de su estrella.

2007, HD 209458 b and HD 189733 b: Han sido los dos planetas extrasolares de los cuales se ha podido observar su espectro, algo fundamental para estudiar las posibilidades de vida extra terrestre. De acuerdo al análisis espectral, no aparece como existente en el primero vapor de agua en su atmósfera y por el contrario a suposiciones previas se detectaron nubes de polvo –silicatos-. Todavía no confirmado pero en el segundo planeta se habrían encontrado evidencias de vapor de agua -sería la primera evidencia hasta el momento-.

2007, Gliese 581 c: Este otro planeta podría tener agua en forma liquida y sustentar vida. Todavía no se ha comprobado la existencia de agua aunque está dentro de la zona habitable. Este planeta es 50% mas grande que la Tierra pero con una masa cinco veces mayor. Algunos investigadores sostienen que estaría saliendo de un efecto invernadero y por lo tanto no seria habitable.

2007, Gliese 436 b: uno de los primeros planetas de masa-Neptuno descubiertos en 2004. Análisis espectrográficos muestran que este planeta podría albergar una forma exótica de agua en estado solidó denominada hielo caliente que puede existir pese a las altas temperaturas pues la alta fuerza gravitatoria causa que el agua sea extremadamente densa: seria un planeta rocoso y acuoso al mismo tiempo con una masa 2 veces la de la Tierra.

2007, XO-3b: planeta con 13,24 veces masa-Júpiter es el planeta masivo en tránsito jamás encontrado, justo sobre el limite de las enanas marrones de masa-Júpiter. Tendría un diámetro casi el doble de Júpiter y sería hasta ahora el mas grande de los planetas extrasolares conocidos. Tarda 3.19 días en orbitar a su estrella. 2007, TrES-4: el planeta extrasolar de mayor diámetro y de menor densidad a la fecha, 1,7 veces el diámetro de Júpiter pero con solo 0,84 de su masa. Orbita muy cercano a su estrella y es extremadamente caliente.

2008, OGLE-2006-BLG-109Lb y OGLE-2006-BLG-109Lc: Es un Sistema planetario muy similar a nuestro Júpiter-Saturno. Podrían ser importantes para la vida pues tendrían un efecto estabilizador sobre la zona habitable aspirando literalmente a los peligrosos asteroides.

2008, HD 189733 b: En este planeta (ya descubierto) se encontró mediante analizas espectral evidencia de moléculas orgánicas, sumando al vapor de agua trazas de metano.

2008, Gliese 436 c: El más pequeño exoplaneta a la fecha orbitando alrededor de una estrella de la secuencia ordinaria. Su radio es solo 50% mas grande que el de la Tierra y 5 veces su masa. Orbita en 5 días y rota sobre si mismo en 22 días.


Habitabilidad Planetaria




En la figura se esquematiza unaCarta de habitabilidad planetaria que muestra la zona donde podrían existir planetas extrasolares basado en nuestro conocimiento actual sobre nuestro Sistema Solar y la vida en nuestro planeta.

Es en esencia una medida de la capacidad potencial de un planeta o satélite natural para sustentar vida. Es una extrapolación de las condiciones de la Tierra y de las características del Sol y del Sistema Solar que hacen potencialmente favorable una forma de vida, compleja y sostenida. La NASA define su criterio de habitabilidad como “regiones extendidas de agua en estado liquido, condiciones favorables para la formación de moléculas complejas y fuentes suficientes de energía como para mantener un metabolismo sostenido.

Definición de planeta

A partir de 1992 se comienza a redondear el concepto de planeta en base al descubrimiento de objetos celestes mas allá de la orbita de Neptuno así como de objetos que orbitan otras estrellas. Algunos de estos objetos eran asimilables a estrellas mientras que otros a la Luna. Recién en el año 2005 se descubren objetos mas grandes que el planeta mas pequeño aceptado: Plutón. La IAU, International Astronomical Union estableció que: “un planeta es un cuerpo que orbita el Sol, que es lo suficientemente grande como para que por efecto de su propia gravedad sea esférico y que está libre de objetos mas pequeños en su vecindad”. Este criterio fue y sigue siendo rechazado “de facto” por la comunidad científica internacional.



Planetas extrasolares - Planetas y Vida
A Jumio del 2002

Se ha descubierto un Sistema Planetario muy similar al nuestro a 41 años luz de la Tierra.




El menor de los planetas descubiertos es 40 veces mayor que la Tierra


Goeffrey Marcy, de la Universidad de California en Berkerley, y Paul Butler, del Instituto Carnegie de Washington, anunciaron el descubrimiento de un Nuevo Sistema Planetario de 13 planetas, con los que se eleva a cerca de 100 el número de planetas conocidos fuera del sistema solar.

Debido a las técnicas de detección actuales, que solo permiten detectar los planetas de grandes masas, superiores a la de nuestro planeta Júpiter, todos los planetas descubiertos hasta ahora son mucho mayores que la Tierra. El sistema planetario que se parece al nuestro gira alrededor de una estrella llamada 55 Cancri de la Constelación de Cáncer.

El menor de estos "exoplanetas" se encuentra entre los recién descubiertos por Marcy y Butler y su masa es aproximadamente 40 veces mayor que la de la Tierra. Todos los planetas extrasolares descubiertos hasta ahora orbitan a una menor distancia de la estrella madre y la mayoría de ellos tiene órbitas alargadas y excéntricas, siendo el recientemente descubierto uno de los menores, con una masa aproximadamente 40 veces mayor a la de la Tierra.

Respecto a estos exoplanetas Silesma de España comenta:

    Saber si estamos o no solos en el universo ha sido uno de los objetivos de muchos filósofos y científicos a lo largo de la historia. Ya el filósofo Epicuro aventuró la hipótesis de que existían infinitos mundos como la Tierra, cada uno de ellos con una civilización como la nuestra. Dos mil años después de sus afirmaciones se han descubierto los primeros planetas que giran en torno a otras estrellas. La vida, tal y como la conocemos, no puede desarrollarse en las estrellas, pues las condiciones de presión y, sobre todo, de temperatura, la limitan. Parece que los planetas (o en todo caso sus satélites) son los únicos cuerpos celestes (junto con los cometas) apropiados para albergar vida. Parece pues, necesario, que existan planetas para que la vida pueda desarrollarse.

    El descubrimiento de planetas extrasolares es un acontecimiento bastante reciente aunque la búsqueda sistemática comenzó en 1988 con Geoffrey W. Marcy de San Francisco State University y R. Paul Butler delCarnegie Institution of Washington el equipo que más planetas extrasolares ha descubierto hasta el momento. El primer planeta extrasolar o exoplaneta (51 Pegasi) fue detectado en 1995, por Michel Mayor y Didier Queloz del Observatorio de Haute-Provence. Desde entonces se han ido sucediendo los descubrimientos sin parar, hasta llegar a las varias decenas que se conocen hasta el momento.

    Pero observar planetas directamente no es una tarea fácil. La existencia de planetas extrasolares se ha deducido en primera instancia a partir de pruebas indirectas. No obstante, existen varios proyectos futuros que permitirán observar estos planetas en el visible o en el infrarrojo. A partir de ahí se podrían obtener algunos datos que permitan deducir si dichos planetas alojan vida o no.

¿Un Sistema Planetario similar al nuestro?

En los últimos años se han descubierto cerca de un centenar de sistemas planetarios. Recientemente, astrónomos de la Universidad de California con sede en Berkeley, EE.UU., anunciaron el descubrimiento de un sistema planetario que podría ser muy parecido al de nuestro Sol.

El mismo está compuesto por dos planetas gigantes que se trasladan en órbita circular alrededor de la estrella 47 Ursar Majoris, ubicada a 45 años luz de nuestro planeta, y que integra la Constelación de la Osa Mayor. Si bien el descubrimiento de sistemas planetarios no es algo nuevo, este caso presenta un especial interés, ya que la composición química de la estrella es muy parecida a la del Sol. Asimismo, la posición de los planetas descubiertos, del tamaño del gigante Júpiter, podrían alimentar la hipótesis de presencia de planetas más pequeños en órbitas inferiores y algunos de ellos, aventuran los científicos, podrían reunir las condiciones necesarias para el desarrollo de formas de vida.

"De todos los sistemas solares que hemos encontrado, éste es el que más se parece al nuestro", señaló Debra Fischer, astrónoma de la Universidad de California. "Por primera vez, tenemos una estrella con dos planetas gaseosos gigantes que están lejos de su estrella, y sabemos que no existe un planeta gaseoso gigante en las regiones más próximas a esa estrella", agregó Fischer. Según los científicos, en el espacio vacío entre la órbita de dichos astros gaseosos y la estrella, podría esconderse un planeta similar a la Tierra, posiblemente con agua y hasta con vida.


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